Reisverslag

Een stevige brok natuur in de Connemara

Bezocht door: Greet

Bij Ierland denk ik meteen aan weidse groene landschappen, spectaculaire kliffen, whiskey en bier, gastvrije inwoners en duizenden schapen, maar anderzijds ook aan slecht weer.
Begin september mocht ik zelf de proef op de som nemen!

We verkennen tijdens deze reis het westen van Ierland. Vliegen naar Dublin biedt hierbij de ruimste keuze aan vluchten; wij hebben gekozen voor de vroegste vlucht. Zo kunnen we optimaal van onze eerste dag genieten. Na aankomst rijden we dan ook meteen door naar Kilbeggan.

Kilbeggan is een klein plaatsje in het graafschap County Westmeath, maar is ook de naam van een traditionele Ierse whiskey die wordt gemaakt in de oudste, nog werkende distilleerderij ter wereld. Whiskey-kenners zullen beslist het karakter van het meer dan 250 jaar oude recept weten te waarderen.
Na het bezoek aan de distilleerderij rijden we verder naar Galway City, een universiteitsstad aan de westkust van Ierland én de hoofdstad van het graafschap Galway. Wij gaan er aan boord van de Corrib Princess voor een boottocht op de Corrib River naar Lough Corrib, het tweede grootste meer van Ierland. Hier krijgen we een onvergetelijk uitzicht over één van de meest spectaculaire waterwegen in Ierland. 
Na een lange dag smaakt een Ierse steak in The Seafood Bar & Grill @ Kirwans Lane des te meer!

De volgende dag bezoeken we Kylemore Abbey & Gardens. In de abdij krijgen we de gerestaureerde kamers te zien en vernemen we alles over de geschiedenis: zowel tragische verhalen als romantiek. Voor mij is het vooral de Victoriaanse ommuurde tuin die het ‘m doet. Het is er zalig vertoeven onder het middagzonnetje!
Na een stevige dosis natuurlijke vitamine D reizen we verder naar het Connemara Heritage & History Centre. Het centrum biedt een uniek beeld op de geschiedenis en cultuur van het volgens velen mooiste deel van West-Ierland. Ook Michel Sardou bezong het al in het nummer dat we allemaal kennen. Onze gids vandaag is waarschijnlijk de charmantste man van de streek en weet ons enorm te boeien met zijn verhalen die een grote vleug humor bevatten. Wanneer hij buiten tussen de heuvels een traditioneel Iers lied begint te zingen, wordt de hele groep zowaar stil.
Onderweg naar Clifden, de hoofdstad van de regio Connemara, stoppen we in de Roundstone Music & Craft Shop. Hier zien we Malachy Kearns aan het werk terwijl hij traditionele bohdrans, een traditioneel druminstrument, maakt. The roundstone Music Shop ligt binnen de muren van een oud Fransiscaans klooster in het pittoreske dorpje Roundstone in het hart van de Connemara.
Clifden is meteen ook onze stopplaats voor de nacht. Het is een gezellige stad waar de sfeervolle pubs heel uitnodigend zijn!

Op onze derde dag staat opnieuw een cruise op het programma. Killary Fjord roept hoge verwachtingen op en lost deze ook in. Verwacht geen Noorse fjorden, maar wel een erg mooie ruige kustlijn die je op deze manier vanuit een ander perspectief ziet. Killary Fjord is trouwens Ierlands enige fjord. 
Onderweg naar Westport komen we voorbij Croagh Patrick. Deze berg is 764 meter hoog en ligt in het graafschap Mayo op ongeveer 8 kilometer van Westport. Iedere laatste zondag van juli, Reek Sunday, vindt hier een pelgrimstocht plaats waarbij zo’n 25 000 pelgrims de tocht naar boven maken, velen blootsvoets, sommige heel devote bedevaarders zelfs op de knieën. De berg dankt zijn naam aan de beschermheilige van Ierland, Saint Patrick.
Vanavond keren we naar Westport terug, nu is het enkel onze stopplaats voor de lunch. Na de lunch rijden we via de Great Western Greenway naar Achill Island, een behoorlijk lange rit, mede door de smalle kronkelende wegen erheen. De landschappen onderweg zijn meer dan de moeite waard, maar het eindpunt is toch ook het hoogtepunt: Keem Beach en Deserted Village. Keem Beach is een afgelegen strand omgeven door kliffen; het ligt aan de top van een vallei tussen de kliffen van Benmore en Croaghaun Mountain. Deserted Village ligt op de zuidelijke helling van Sliabh Mór (Slievemore Mountain). Dit dorp bevat de ruïnes van 80 tot 100 stenen cottages. Deze regio is rijk aan archeologische artefacten met inbegrip van vijfduizend jaar oude megalithische tombes.
Na de lange rit doet de frisse zeelucht van Westport ons erg deugd. We krijgen er zowaar honger van! En wat is er lekkerder aan de kust dan verse vis en zeevruchten?

De vierde dag is meteen ook de laatste van deze trip naar Ierland.
We bezoeken deze ochtend nog het Westport House. Dit 18e-eeuwse country house is in privé eigendom van Jeremy Browne (de 11de markies van Sligo) en zijn familie, directe afstammelingen van Grace O’Malley, de befaamde 16e-eeuwse piratenkoningin van Connaught. Het is één van de meest geliefde bezienswaardigheden in Ierland en dus een mooi slot van de reis.
Helaas vertrekken we na de lunch al terug richting Dublin voor onze vlucht naar Brussel. Maar het was een meer dan aangename kennismaking die vraagt om een terugkeer, liever vroeg dan laat.

En trouwens ... van slecht weer hebben we maar weinig gemerkt!